Una rete di computer è un insieme di due o più computer che comunicano tra loro attraverso un mezzo trasmissivo, come le onde radio, i cavi, gli infrarossi, le  fibre ottiche ecc.

Le reti di computer sono una parte integrante della nostra vita quotidiana, il cui scopo più importante è quello di permettere la comunicazione e di condividere risorse come fax, stampanti, modem, files ecc, o utilizzare altri servizi quali database, e-mail, chat, internet, ecc.  Il computer che contiene le risorse da condividere si chiama server, mentre i computer che accedono alle risorse si chiamano client. Nelle reti di computer peer-to-peer invece non ci sono server.

La condivisione di fax, stampanti, modem tra molti computer e molti utenti permette di ridurre i costi operativi. I database condivisi su una rete di computer sono servizi molto importanti in quanto permettono di memorizzare e gestire i dati importanti. I messaggi di posta elettronica e le chat possono essere utilizzati per la comunicazione istantanea e l’invio di filer.

Le reti di computer sono classificate, a seconda delle dimensioni, come reti locali (LAN), Wide Area Network (WAN), Metropolitan Area Network (MAN) e reti personali (PAN). La topologia della rete (topologia è il modo in cui sono collegate le reti di computer e le risorse di rete) possono essere classificate in reti a bus, ad anello e a stella.

L’hardware di rete è costituito essenzialmente dal cablaggio, dalle schede di rete e da uno o più switch. Le schede di rete del computer sono necessarie affinchè un computer possa capire quello che l’altro computer sta “dicendo”. Ogni scheda di rete ha un indirizzo MAC univoco per identificare i computer sulla rete. Gli switch servono a collegare tutti i computer della rete, inoltre possono essere utilizzati anche per collegare altri switch,  aumentando così la dimensione della rete di computer.

Poiché quando aumentano il numero di computer in un ufficio o in una casa, aumenta di conseguenza anche il numero dei cavi, un’altra soluzione praticabile è quella dell’utilizzo di reti wireless, dove vengono utilizzate onde radio o infrarossi per la comunicazione tra computer e dispositivi in genere. Esempi di rete wireless includono la tecnologia Bluetooth e Wi-Fi e oggi tra i consumatori le reti wireless sono sicuramente tra le favorite.

Oggi il mondo informatico è molto più veloce e più ampio rispetto al mondo reale e tutto ciò è stato reso possibile grazie alle reti di computer. Le reti di computer hanno rivoluzionato il business, le comunicazioni, i viaggi, la ricerca, la difesa, la società e quasi tutte le attività umane e la loro evoluzione ha contribuito ad una rapida rivoluzione tecnologica.